Les Maillots Retirés - le 11 de Isiah Thomas, meilleur joueur de l'Histoire des Detroit Pistons

Nouvelle catégorie sur le blog PistonsFR : Les Maillots Retirés. En NBA, comme dans le reste des sports US, le plus bel hommage qu'une franchise peut rendre à un joueur reste de retirer son maillot. Pour sa contribution à l'histoire de l'équipe, le joueur voit sa tunique être montée au plafond de la salle, s'inscrivant ainsi parmi les légendes. 

Au cours de leur existence, les Detroit Pistons ont honoré 11 des leurs et j'ai choisi de revenir sur chacune de leur histoire, souvent méconnue des fans français des Pistons. Pour commencer cette nouvelle série, gros plan sur Isiah Thomas, leader des Bad Boys et véritable visage de l'institution Pistons.

Maillot retiré d'Isiah Thomas pour les Detroit Pistons | PistonsFR, actualité des Detroit Pistons en france


Pour comprendre Isiah Thomas, il faut revenir jusqu'à son enfance. Comme trop souvent avec des légendes du sport, il aura d'abord fallu se débarrasser de nombreux obstacles avant même d'imaginer se faire une simple place en NBA. Issu d'une famille plus que modeste, Thomas a connu une jeunesse marquée par les gangs, la drogue et la prostitution. Ces difficultés seront pourtant balayées par l'abandon de son père, qui influencera indéniablement son parcours NBA. En l’absence de figure paternelle, le futur meneur des Detroit Pistons a heureusement pu compter sur une mère dont l'histoire a été relatée dans le film A Mother’s Courage : The Mary Thomas Story” , film dont la qualité plus que discutable ne rend pas hommage au dévouement de cette femme. 

Au sortir de cette enfance difficile, l'aventure du jeune Isiah Thomas prend une voie bien plus lumineuse, le gamin ayant déjà trop de talent balle en main pour être ignoré. Après unecarriere universitaire ponctuée d'un titre NCAA glané face à James Worthy, où il est élu meilleur joueur, Isiah se présente à la draft NBA 1981 et atterri chez les Detroit Pistons. Personne ne le sait à ce moment là mais la collaboration sera couronnée de succès, avec deux titres mais aussi un maillot frappé du 11 de Thomas retiré par la franchise en 1996. 

Isiah Thomas, figure de proue des Bad Boys de Detroit 

Au sein des Pistons, Isiah Thomas construit lui-même sa légende, offrant au peuple de Detroit un retour en playoffs dés 1984, un événement attendu par la ville depuis 7 ans. Associé à Laimbeer et Vinnie Johnson, Isiah Thomas fait des Detroit Pistons une place forte à l’Est. De 84 à 89, les playoffs deviennent la routine dans le Michigan mais jamais l’équipe ne semble avoir les armes pour aller au bout. Isiah Thomas a beau tourner au-delà des 20 pts par match, ce n'est pas offensivement que les Pistons pèchent. Bien au contraire, cette équipe de cols bleus trouvera finalement son salut de l'autre coté du parquet. Déjà réputés pour être rugueux, Thomas et ses coéquipiers vont choisir de durcir le trait et de faire de la domination physique de leur adversaire la clé de leur victoire. Les Bad Boys sont nés et toute la NBA apprend à découvrir cette équipe à la limite de l’acceptable, à contre courant des tendances marketing qui se dessinent, incarnés entre autres par Michael Jordan.


Isiah Thomas est comme un poisson dans l'eau chez les Bad Boys : vicieux, roublard, presque anti sportif, Thomas est celui qui profite le plus de ce système, protégé par Laimbeer qui prend les coups à sa place ou Rodman qui monopolise les suspensions. Sur la fin des années 90, Isiah Thomas devient tout doucement le meilleur à son poste de meneur, une référence malgré son physique atypique grâce aux enseignements de Chuck Daly et à l'amour que lui porte sa ville de Detroit. L'image d'Isiah Thomas et celle des Detroit Pistons se lient de plus en plus année après année, au point de devenir indissociable l'une de l'autre. Encore aujourd'hui 30 ans plus tard, Isiah Thomas est celui qu'on cite quand on cherche le joueur qui incarne le mieux l'histoire des Pistons, le premier nom à cocher quand vous faites un Top 10 All-Time. 

Le premier titre de l'histoire des Pistons apporté par Thomas 

Alors comment choisit-on de retirer le maillot d'un joueur ? Avant toute considération idéologique, Isiah Thomas méritait de voir son maillot retiré pour une simple raison : il a apporté aux Detroit Pistons un titre de Champion NBA. Retour sur la fin des années 80. Les Bad Boys de Thomas terrorisent la Ligue et si Detroit échoue en Finale 88 à cause d'une blessure de son meneur (qui montre une fois de plus qu'il est indispensable) les Pistons se rattrapent dès l'année suivante. Accédant de nouveau aux Finales, les Pistons sweepent les Lakers de Magic, qui pourraient s'apparenter à l'antithèse totale des Bad Boys. Thomas offre son premier titre aux Pistons mais doit laisser le trophée de MVP des Finales à Joe Dumars. 


L'année suivante, les Pistons sont intouchables. La formule Bad Boys fonctionne à plein tubes et même la NBA est obligé de le reconnaître avec une distinction individuelle pour Dennis Rodman, celle du Défenseur de l'année, alors même que les Pistons avaient été boudés en 89. Isiah Thomas continue de s'inscrire dans la légende de Detroit au cours de ces playoffs, atteignant son zénith lors d'un affrontement dantesque en Finale de Conference contre les Bulls de Jordan, devenu au fil du temps plus mémorable que les Finales expédiés contre Portland. Face à Chicago, patrie de Isiah Thomas, les Pistons réalisent une performance épique, bloquant complètement celui qui est pourtant déjà le meilleur joueur de la NBA. Remporter ce deuxième titre avec les Pistons en “tuant” de cette manière sa ville natale au profil de la franchise qui l'a accueilli dès son entrée en NBA, Isiah forge son destin et inscrit de facto son nom au panthéon des Detroit Pistons. 

Détesté à cause de son amour pour Detroit 

Pendant près de 5 ans, la rivalité entre Pistons et Bulls entre Thomas et Jordan, va positionner Detroit sur la carte de la NBA. Les fameuses Jordan Rules, qui vont traverser les décennies, deviennent le symbole qui manquait à ces Bad Boys. Alors que tout a déjà été écrit sur ces fameuses règles, le revers de la médaille sera lourd pour les Pistons et plus particulièrement pour Thomas. Si les liens entre Isiah Thomas et les Pistons n'étaient fait que d'or jusqu'à présent, ils vont brusquement devenir sanglants. Sans pitié pour leur adversaires, trop victorieux pour être ignorés, les Bad Boys vont s'aliener toute la NBA, laissant derrière eux bleus et rancunes. Pourtant le paysage change et le trio Jordan-Bird-Magic devient la référence d'une Ligue qui finira par préférer Space Jam aux Bad Boys. Le début de la fin a lieu en 1991, quand le rêve de three-peat des Pistons est balayé par les Bulls en 4 petits matchs lors de la Finale de Conférence Est. Les Bad Boys partiront sur un "coup d'éclat" : Thomas, Laimbeer ou Aguirre quittent le parquet alors qui reste encore quelques secondes à jouer, refusant de féliciter leurs adversaires. Les Pistons d'Isiah Thomas ne font aucun cadeau, dans la victoire comme dans la défaite. Les fans de la Motown, qui ont appris à aimer ces joueurs, se mettent ce jour-là à détester leurs adversaires. Le champion est tombé mais le n°11 des Pistons prend encore un peu plus de place dans le cœur de ses supporters.




Une fois un genou à terre, Isiah Thomas va subir une véritable campagne contre lui qui va mener à son éviction des Jeux olympiques de 1992 et donc de la fameuse Dream Team. Pas de théorie du complot ici, Magic Johnson lui-même confirmant que personne ne voulait jouer avec Isiah:

Isiah s'est lui-même privé des Jeux olympiques. Personne dans cette équipe ne voulait jouer avec lui. Il s'est aliéné tant de gens dans sa vie mais il ne l'entend toujours pas. Il ne comprend pas pourquoi il n'a pas été choisi pour cette équipe olympique et c'est vraiment dommage. Tu devrais pourtant en être conscient quand tu as eu des problèmes avec plus de la moitié de la NBA.

Sportivement, la non-sélection de Thomas est un non-sens absolue, le Piston étant le meilleur meneur de la NBA à ce moment-là. Mais Jordan, Bird, Pippen et Magic tiennent là leur revanche et l'Histoire ne retiendra que leur triomphe de Barcelone. De cette équipe championne deux ans plus tot, seul Chuck Daly sera du voyage en Catalogne. Michael Jordan prend le pouvoir et menace ouvertement de passer son été à jouer au golf si Isiah est sélectionné.  Cet épisode sera vécu comme un scandale à Detroit, d'autant que plus tôt en décembre 1991, Thomas avait déjà reçu un coup de coude de Karl Malone, entraînant 40 points de suture à l’œil pour le meneur des Pistons. De nombreux observateurs, incluant Chuck Daly, ont soupçonné Malone d’avoir volontairement blessé Thomas pour le priver des Jeux Olympiques. Cet affront contre les anciens Bad Boys ne disparaîtra jamais vraiment. et encore aujourd'hui Isiah Thomas ou d'autres comme Bill Laimbeer penchent du coté de Kobe ou de LeBron quand on compare leurs performances avec celles de Michael Jordan. Once a Bad Boy, always a Bad Boy.

Son maillot n°11 retiré le 17 Février 1996

Après une fin de carrière difficile, Isiah Thomas porte une dernière fois l'uniforme des Detroit Pistons en 1994. Au final il n'aura porté qu'un seul maillot et n'aura donné de l'amour qu'à une seule ville. En retour, il n'y a que la ville de Detroit, ses coéquipiers et son coach qui l'auront vraiment aimé. Sur toute cette période, les Pistons auront vécu ensemble, refusant tout compromis et toute pitié. Isiah Thomas en a profité pour développer un lien très fort avec sa ville. Il remportera ainsi le J. Walter Kennedy Citizenship Award en 1987, pour son implication dans l'éducation des communautés défavorisées de Detroit

La carrière d'Isiah Thomas sera marquée par le succès. Le joueur fait parti des meilleurs joueur de l'Histoire de la NBA et pourrait être considéré comme le meilleur meneur de tous les temps. Son palmarès est long comme le bras : Champion NCAA et Meilleur joueur du tournoi en 1981, NBA All-Rookie First Team en 1982, MVP du All-Star Game (84, 86), Meilleur passeur NBA en 1985, All NBA Offensive First Team (84, 85, 86), Champion NBA (1989-1990), MVP des finals (1990), 12 fois All-Star entre 1982 et 1993, Sélectionné parmi les meilleurs joueurs du cinquantenaire de la NBA en 1996... Le joueur sera même intronisé au Hall of Fame en 2000.

Mais 4 ans plus tôt, très précisément le 17 Fevrier 1996, Isiah Thomas aura eu l'immense honneur de voir son maillot être retiré par les Pistons de Detroit. Symbolisant à merveille la réussite façon col-bleu de Detroit, Thomas est devenu le visage d'une ville et d'une franchise, qui lui auront rendu au centuple. Nul n'imagine Isiah Thomas autrement qu'avec les Pistons. Par son palmarès, il aura mérité la reconnaissance de sa franchise. Mais les titres ne font pas tout : Isiah Thomas a vu son maillot s’élever dans le ciel grâce à sa volonté, celle-là même qui lui a attiré les foudres de tout un pan de la NBA, plus sexy et plus marketing. Isiah Thomas, c'est les Bad Boys qui n'aiment pas Jordan, c'est la revanche des petits, c'est un seul maillot porté toute sa vie et c'est probablement le meilleur meneur de la grand ligue. Plus personne n'a le droit de porter le numéro 11 chez les Pistons, réservé pour l’Éternité à Mr Isiah Thomas.




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